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波士顿动力(Boston Dynamics)的命运

2020-12-19 17:25 性质:原创 作者:Tim 来源:中国AGV网
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中国AGV网(www.chinaagv.com)外媒。上周,现代汽车正式宣布了收购著名机器人公司波士顿动力公司的控股权。根据两家公司的联合新闻稿,现代将购买波士顿动力公...

中国AGV网(www.chinaagv.com)外媒。上周,现代汽车正式宣布了收购著名机器人公司波士顿动力公司的控股权。根据两家公司的联合新闻稿,现代将购买波士顿动力公司80%的股份,而机器人技术公司的前所有人软银将在2021年6月交易完成后保留20%的所有权。交易尚未透露,这笔交易使波士顿机器人公司的估值达到了11亿美元。

值得称赞的是,波士顿动力(Boston Dynamics)在一个以失败告终,倒闭的公司为标志的行业中生存了这么长时间的事实是值得称赞的。但是,此次收购对以YouTube上表现出色的机器人视频而闻名的公司的未来意味着什么?新闻稿和公司的历史提供了一些提示。而且,根据您对波士顿动力公司的期望,结果可能是好是坏。

Boston Dynamics的价值是什么?

波士顿动力(Boston Dynamics)成立于1992年,是麻省理工学院(Massachusetts Institute of Technology)的衍生公司,致力于由军方资助的机器人技术项目。2013年,随着对深度学习的关注和兴趣开始加快步伐,Google的子公司Google X以未公开的价格收购了这家机器人公司。

但是Google未能成功地将Boston Dynamics或其任何其他机器人事业转变为有利可图的业务。该公司最终关闭了Google X Robotics,并将波士顿动力公司(Boston Dynamics)在2017年以1.65亿美元的价格卖给了日本投资巨头软银。

因此,即使十年内三次换手对于任何一家公司来说都不是一个好前景,但11亿美元的估值表明,Boston Dynamics的价值已经提高,而软银从这笔交易中赚了很多钱。

软银董事长兼首席执行官孙正义说:“波士顿动力是智能机器人技术的核心。” “我们很高兴与全球领先的全球出行公司之一现代合作,以加快公司的商业化进程。波士顿动力公司的前景非常光明,我们将继续投资于公司的成功。”

这就引出了一个问题:如果波士顿动力公司拥有“非常光明的未来”,那么为什么要出售您的主要股份呢?这可能意味着它的“现在”不是很明亮。

运营机器人公司很难

在过去的几年中,几家机器人公司破产了。在用尽资金来支持其硬件和软件业务之后,Anki,一家筹集了2亿美元来创建可爱的家用机器人的初创公司在2019年关闭,后来将其资产出售给了德国机器人公司HAHN Group。Kuri家用机器人的制造商Mayfield Robotics也  于2018年停止运营。著名的Baxter和Sawyer机器人的制造商Rethink Robotics也于2018年停业,并将其资产出售给HAHN。

同时,在SoftBank的所有权下,Boston Dynamics的员工人数增加了两倍,购买了新的总部,并最终在2019年以未公开的价格租赁了四足的机器人Spot。今年早些时候,Boston Dynamics开始以74,500美元的高价出售机器人。

周五的新闻稿指出,Spot推出后,波士顿动力公司已售出“在各行各业的数百个机器人,例如电力,建筑,制造,石油和天然气以及采矿”。

根据彭博社的报告,实际销量接近400辆,约合3000万美元。但是波士顿动力公司的运营使软银付出了超过1.5亿美元的代价,这意味着该公司仍远未实现盈利。

此外,到目前为止,Spot最大的用例是导航和检查复杂的环境。波士顿动力公司首席机器人工程师Zack Jackowski在6月份对The Verge表示:“我们主要将机器人出售给拥有传感器的工商业客户,他们希望将传感器带到他们不想去的地方。通常是因为这样做很危险,或者是因为他们经常这样做,以致使某人发疯。就像每天在工厂里携带相机40次,每次都拍摄相同的照片一样。”

但是检查是无人机已经可以轻松完成的任务,而且成本更低。实际上,已经有多家公司为Boston Dynamics新闻稿中提到的行业提供了无人机检测解决方案。

这意味着,在一个已经被配备了先进计算机视觉技术的无人机所征服的市场中,波士顿动力公司目前面临着严峻的挑战。

那么,为什么现代要为一家公司暂时不会盈利支付这么大的一笔钱呢?这使我们回到孙正义关于波士顿动力公司“光明的未来”的评论。

现代下的波士顿动力

Spot和其他波士顿动力公司制造的机器人的真正好处是它们与环境交互和操纵环境的能力。实际上,Spot宣传的功能之一就是它具有附着和使用道具的能力,例如可以打开门并捡起物体的机械臂。但是该技术仍处于早期阶段,对对象的灵巧操纵是人工智能研究的热点。

那就是波士顿动力公司的未来。为了到达那里,该公司将需要软银无法提供的更多时间和金钱。

这是现代汽车想要的地方。来自新闻稿:“现代汽车集团将为波士顿动力提供战略合作伙伴,使他们能够利用现代汽车集团的内部制造能力,并从规模效益(重点是矿山)中获得成本收益。”

在现代汽车的支持下,波士顿动力将能够降低制造成本,并以更具竞争力的价格出售Spot及其未来的机器人,并出售更多的产品。

超越规模经济,波士顿动力将成为全球机器人技术领导者之一的子公司,从而从中受益。现代汽车已经在机器人技术的研究和生产方面投入了大量资金。它参与了多个项目,例如Boston Dynamics的机器人,专注于解决移动性问题。此次整合将为Boston Dynamics提供正确的工具,以节省成本的方式加快其研究速度,并开发出不仅可以检查环境还可以做更多事情的机器人。

尽管我没有足够的信息来提供准确的估计,但是我相信在现代汽车公司的领导下,波士顿动力公司最终有可能开发出有利可图的业务模型。有鉴于此,对于软银来说,放弃主要所有权是很有意义的,因为知道波士顿动力公司拥有正确的制造基础设施和设施,其20%的股份将变得更加有价值。

对现代和波士顿动力的长期影响

该新闻稿称:“随着时间的流逝,现代汽车集团计划将其业务扩展到类人机器人市场中,以开发可提供复杂服务的类人机器人,例如为医院的病人提供护理。”

我认为,这是一个重要声明,其原因有两个。首先,它表明现代汽车在两足(和四足)机器人中分享了波士顿动力公司的愿景。其次,现代汽车也承认这是一个需要长期投资的领域。

因此,只要现代不放弃创建类人机器人的梦想,波士顿动力公司就算处于有利地位,即使它没有盈利。

但是长期的梦想往往会改变。尽管现代的看护机器人愿景是值得称赞的,但这也是一个非常复杂的问题,当今的AI技术无法解决这个问题,并且看不到明确的解决方案(著名的机器人学家Rodney Brooks有一系列文章讨论了这一挑战)。

现代公司,一家公开上市的公司,有望每年实现盈利。如果该公司发现其机器人技术工作无法及时取得成果,则可能会改变主意。那么,波士顿动力公司会发生什么?

正如我们在DeepMind和OpenAI中所看到的那样,当AI研究实验室变得过于陷入商业实体时,它逐渐经历了一次转型,从推动科学极限发展到开发可带来短期投资回报的产品。

波士顿动力可能声称自己是一家商业公司。但从本质上讲,它仍然是一个AI和机器人研究实验室。它以其先进的研究和连续的视频流而闻名,该视频流显示机器人在做以前认为不可能的事情。但是,现实世界中的应用程序很少使用尖端的AI和机器人技术。如今的企业在跳舞和后空翻转机器人方面没有太多用处。他们需要的是稳定的解决方案,可以与他们当前的软件和硬件生态系统集成,从而提高其运营水平并削减成本。

正如波士顿动力(Boston Dynamics)业务发展副总裁迈克尔·佩里( Michael Perry)在6月份对《The Verge》说的那样,“ 从业务角度看,许多最有趣的东西是人们会觉得无聊的事情,例如使机器人能够读取工业设施中的模拟量表。那不是会使互联网着火的东西,但是对于许多企业来说,这具有变革性。”

因此,好处是在现代汽车公司的领导下,波士顿动力公司有更好的生存机会。坏处:它可能必须摆脱这种冷静并变得有些无聊。您无法在病毒式YouTube视频上建立盈利的机器人公司。

(本文作者为Ben Dickson)

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